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La Casa de las Conchas, palacio urbano empezado a construir en 1493 por don Rodrigo Maldonado de Talavera, quién murió (1517) antes de su terminación. Siguió las obras su hijo don Rodrigo Arias Maldonado casado con doña Juana Pimentel. Toma el nombre de la original decoración en su fachada con disposición mudéjar de 300 veneras (Rodrigo Maldonado era canciller de la Orden de Santiago) y otros símbolos de las dos familias. Otra teoría dice que las conchas se deben a la familia de doña Juana Pimentel, hija de los condes de Benavente en cuyo escudo heráldico tambien figuran las conchas.

Construida a finales del siglo XV, es el monumento más representativo del arte civil salmantino de la época de los Reyes Católicos. Para hacer referencia a la estrecha relación de don Rodrigo Maldonado con los Reyes Católicos se colocó sobre la puerta, su símbolo el aguila de San Juan. Otros simbolos son el escudo del fundador franqueado por dos leones a la entrada del edificio.

Como en la cultura del siglo XV español, se funden en esta casa las sugestiones góticas, moriscas e italianas. Su principal motivo ornamental son las conchas de peregrino, símbolo de la Orden de Santiago, de la que Rodrigo Maldonado era canciller, así como unas interesantes rejas de hierro forjado, consideradas las mejores del gótico español, que se atribuyen al rejero salmantino Fray Francisco de Salamanca. El interés de esta mansión no sólo es visible en la fachada, sino también en el bellísimo patio y en el artesonado que se encuentra en el interior del edificio.

Desgraciadamente falta la torre de la esquina, desmochada por orden de Carlos I, como castigo tras la rebelión de los Comuneros, pues dos de los principales cabecillas, los primos Pedro y Francisco Maldonado, eran nietos de don Rodrigo Maldonado de Talavera. Lo mismo ocurrió con las torres de otros palacios de entonces.

En su interior hay un patio con dos galerias de arcos mixtilíneos, en la primera galeria se puede ver escusos sostenidos por la cabeza de león.

Antiguamente fue también cárcel del estudio, es decir, cárcel de la Universidad.

Propiedad de los herederos del Conde de Santa Coloma, fue cedida en 1967 al Ayuntamiento de Salamanca, mediante un contrato de arrendamiento por un valor simbólico de una peseta anual durante noventa y nueve años. En 1970 el Ministerio de Cultura se subroga al acuerdo y sigue con el arrendamiento. Hasta 1985 no empiezan las obras de restauración, que acaban en 1993 tras invertir 1.200 millones de pesetas. En ese año se inaugura como Biblioteca Pública del Estado cedida a la Comunidad Autónoma.

En 1997 los propietarios del inmueble saldan sus impuestos de sucesión con la Junta de Andalucía aportando el valor de la Casa de las Conchas, con lo que la Administración Autónoma andaluza se convierte en propietaria del edificio. A pesar de no tener efectos prácticos, causa una gran polémica en la ciudad. En 2005 la Junta de Andalucía la permuta por otro edificio con el Estado, su actual propietario.

En la actualidad el edificio declarado Monumento por Real Orden el 6 de mayo de 1929, alberga la Biblioteca Pública «Casa de las Conchas».

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